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¡Bienvenidos a Conejolandia! Los virus salvan Australia

En 1859, un señor inglés, Thomas Austin, importó apenas 24 conejos europeos a Australia, para distraer a su esposa y entretenerse con la caza. Pero como no había depredadores naturales, los encantadores animalitos empezaron a multiplicarse rápidamente. 8 años más tarde, en 1867, el Príncipe Alfred, Duque de Edimburgo, y segundo hijo de la Reina Victoria cazó en 3 horas y media 416 conejos. 50 años más colonizaron en Australia una extensión equivalente a la mitad de Europa, avanzando unos 100 km anuales debido a su gran capacidad reproductiva. Y 90 años más tarde en el año 1950 se calculaban unos 600 millones de conejos en Australia.

La gran proliferación del conejo provocó efectos devastadores. El conejo invasor acabó con los pastos que comían los animales autóctonos, provocando la extinción de especies nativas y arrasando los bosques. Los australianos utilizaron balas, trampas y venenos para frenar su avance. Incluso levantaron la valla más grande del mundo a prueba de conejos de cerca de 1830 km de largo.  Sin embargo fue prácticamente en vano.

Los virus salvan la situación

El virus de la mixomatosis se sabía que era letal en los conejos Europeos. Así pues, en 1950, se liberó el virus en Australia. En el primer año, la infección fue súper eficiente con una tasa de mortalidad del 99,8%. Sin embargo, el segundo año la tasa disminuyó al 25%. Y fue disminuyendo año tras año hasta ser inferior a la taxa de reproducción de los conejos. Esto es debido a que el virus era más eficaz en primavera que en invierno (porque se transmitía por mosquitos) y entonces todos los conejos que eran más resistentes al virus de forma natural y sobrevivieron al virus, en invierno volvieron a multiplicarse, y de cara a la siguiente primavera volvía a haber muchos conejos pero esta vez más resistentes al virus. Además para el virus matar a su huésped de una forma tan brutal no le sale a cuenta porque no le da tiempo a propagarse, así que poco a poco el virus se fue volviendo menos virulento.

En 1995 otro virus específico del conejo común, el de la enfermedad hemorrágica del conejo, que producía la muerte en pocos días por fallo del corazón, pulmones y riñones,  escapó de zonas de ensayo experimental y se extendió por toda Australia. Los experimentos se llevaron a cabo en una isla al lado de Australia (Wardang Island) para evitar que el virus se propagara, pero se escapó, seguramente por las moscas que se posaban en los cadáveres de los conejos y luego volaban a Australia.

A efectos de lucha contra los conejos, resultó más eficaz que la mixomatosis en las zonas áridas, disminuyendo la población de conejos en un 85% o más.

Fuente: http://www.rabbitfreeaustralia.org.au/assets/fenner103112.pdf

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Usando virus para curar el cáncer

En 2005 se publicaba un artículo científico en la prestigiosa revista Nature, donde unos investigadores de la clínica Mayo (EEUU) demostraban que eran capaces de modificar genéticamente el virus del sarampión, y hacer que atacara y destruyera específicamente células cancerígenas. Este estudio se llevo a cabo en modelos animales de ratón y consistía en lo siguiente.

El virus del sarampión

El virus del sarampión que se muestra en la imagen adyacente, presenta dos proteínas en la superficie (H y F). La proteína H permite que el virus se una a determinadas células, y una vez esta unido la proteína F (fusión) hace que el virus entre en la célula. Una vez dentro de la célula el virus empieza a multiplicarse y salen nuevos virus de la célula. Además la proteina F es capaz de producir la fusión entra la célula infectada y las células que la rodean produciendo una muerte celular.              

Fuente imágenes: http://biowiki.org/view/Fall09/FinalProjectParamyxoviridae

Aunque no es relevante para explicar el artículo, el virus del sarampión se transmite por vía aérea, como la gripe o los resfriados y produce el sarampión. El sarampión suele infectar a niños y produce un sarpullido que suele durar 3 o 4 días, similar al de la varicela. Si tenéis curiosidad: http://es.wikipedia.org/wiki/Sarampi%C3%B3n

En 1970 se observaron casos de pacientes con linfoma (un tipo de cáncer) que tras sufrir una infección con el virus del sarampión experimentaban una regresión del cáncer. Los virus con esta capacidad para destruir tumores se denominan virus oncolíticos.

Reprogramando el virus del sarampión para destruir tumores

Lo que hicieron los investigadores de la clínica Mayo, es coger la proteína H del virus del sarampión, que es la que permite que el virus se una a determinadas células y modificarla añadiendole la secuencia de un anticuerpo determinado, de manera la nueva proteína H permitiera al virus unirse exclusivamente a determinados tipos de células tumorales. Tras varios experimentos con modelos animales, vieron que estos virus reprogramados si se inyectaban en la sangre eran capaces de difundir por todo el organismo y eliminar incluso los tumores que ya han hecho metastasis y se han expandido por todo el cuerpo.

Ensayos clínicos con virus oncolíticos

Tras estos resultados prometedores en modelos de ratón se han llevado a cabo estudios en pacientes con cáncer de ovario en fase terminal. Sin embargo tras seis años de investigación siguen estando en fase clínica 1-2. Quiere decir que están mirando que sean seguros.

Por otro lado, hay otros virus oncolíticos que no es el virus del sarampión que parece que en un futuro próximo se usarán en el tratamiento del cáncer. Los más relevantes actualmente son:

  • OncoVEX GM-CSF: Se trata de un herpes virus que sólo infecta tumores y hace que estos emitan una señala que atrae y estimula al sistema inmune, con lo cual los tumores se suicidan. Los estudios que se están haciendo es en melanomas con metastasis y cáncer de cabeza y cuello, son estudios muy avanzados en fase III con lo cuál en unos años si todo va bien saldrá al mercado: http://www.biovex.com/
  • JX594: Este virus es un primo hermano del virus de la viruela, y sigue la misma estrategia que OncoVEX. Los estudios se están haciendo en cáncer de hígado y cáncer colorrectal, aunque son estudios en fase II -III. http://www.jennerex.com/jx594.html
  • Reolysin: Este virus, es un reovirus, que se activa sólo en células que sobreexpresan la proteína KRAS y esta se sobreexpresa en muchos tipos de cáncer. El virus crece dentro de los tumores y crece tanto que hace que el tumor explote, y se liberan millones de virus que buscan la siguiente célula cancerosa y se repite la historia. Esta en fase II-III aunque hay muchas aplicaciones contra múltiples tipos de cánceres. http://www.oncolyticsbiotech.com/tech.html

Fuente: http://jnci.oxfordjournals.org/content/102/9/590.full.pdf

Estos virus han demostrado una eficiencia de aproximadamente el 30%, con lo cuál deben usarse de manera conjunta con quimioterapia, radiaciones, la extirpación quirugica del tumor… Por otro lado el principal problema de usar virus es que los pacientes tienen cierta defensa natural al tratamiento porque están vacunados o sufrieron la enfermedad en algún momento de su vida con un virus similar, igualmente este no es un problema si se combina con la radioterapia y la quimioterapia ya que se destruyen en parte el sistema inmune.

Estos virus serian la base de un tratamiento que atacaría específicamente sólo al cáncer sin dañar las otras células y además, cada vez que el virus infectara una célula cancerosa se multiplicaría y habría más virus, con lo cuál se autopotenciaria solo.

Os dejo un vídeo de como actuaría Reolysin:

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